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¿Cómo convierten metal en vidrio en la Estación Espacial Internacional?

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La Estación Espacial Internacional (ISS) es un gigantesco laboratorio en órbita y es el hogar de miles de experimentos en microgravedad. El más llamativo, aunque no del todo nuevo, es el que convierte metales en vidrio. Se realiza en conjunto entre Estados Unidos y Japón

Para este experimento se utiliza un Horno de Levitación Electroestática desarrollado por la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA). La novedad por estas horas es que NASA enviará “súpervidrio” a la ISS en un nuevo vuelo de SpaceX, para su aplicación en esta investigación.

Según lo que explicó la agencia espacial estadounidense, el ensayo tiene por objetivo “desarrollar una amplia variedad de tecnologías” y potenciar una industria capaz de generar 300 mil millones de dólares a nivel mundial.

Horno de Levitación Electroestática en la Estación Espacial Internacional
Horno de Levitación Electroestática en funcionamiento | Imagen: Wccftech

El Horno de Levitación Electroestática (ELF, por sus siglas en inglés) es un instrumento que funde materias primas como aleaciones metálicas, que posteriormente son “súper enfriadas” y convertidas en vidrio. El experimento conjunto entre NASA y JAXA investiga la fundición y posterior solidificación de los materiales, sin utilizar un contenedor.

Esto se puede realizar aprovechando el entorno de microgravedad de la Estación Espacial Internacional. Al no necesitar un depósito se elimina una potencial contaminación que pueda afectar las propiedades del metal. De acuerdo con Wccftech, los resultados de estos estudios podrían aplicarse al desarrollo de barras de combustible y de control para reactores. Incluso, sería clave para avanzar en la propulsión nuclear

Con el Horno de Levitación Electroestática se pueden registrar aspectos como la densidad y el punto de fusión del material. Una vez finalizado el análisis se procede al enfriamiento extremo que deriva en la creación del vidrio.

El vigésimo segundo lanzamiento de SpaceX hacia la Estación Espacial Internacional no solamente está destinado al envío de “súpervidrio”. La carga también incluye elementos necesarios para experimentos sobre tejidos renales humanos, nuevos paneles solares y el crecimiento de cultivos.

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