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La NASA no tiene planes para rescatar componentes de la Estación Espacial Internacional antes de que caiga de vuelta en la Tierra en 2031

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Luego de darse a conocer el plan con el que la NASA planea desorbitar la Estación Espacial Internacional en 2031, la agencia ha confirmado que no están considerando la preservación y retorno a la Tierra de componentes “históricamente significativos” del complejo en órbita.

En el Informe de Transición de la ISS que se publicó en enero, se describe el presupuesto y logística necesarios para sacar de órbita la Estación, que tiene el tamaño de un campo de futbol, en un reingreso controlado y destructivo en la atmósfera hacia el Punto Nemo, en el área deshabitada del Océano Pacífico, región comúnmente utilizada para la eliminación de naves espaciales.

El mismo documento que señala la vida útil de la estación, explica los objetivos de la NASA, como seguir realizando investigaciones científicas, expandir la industria espacial comercial y permitir la cooperación internacional, además de “inspirar” a la humanidad a continuar con la exploración fuera de la Tierra.

La prioridad de la NASA es completar los proyectos de investigación

A pesar de este último punto, el informe no da indicios de procedimientos de preservación a algunas partes de la ISS para exhibirlas en museos, y cumplir precisamente con la inspiración del público, por encima de la vida útil de la estación.

Incluso la NASA en una consulta hecha por collectSpace, señaló que por el momento “no se ha discutido el devolver artículos para exhibición, ni se ha reservado ninguna masa en los próximos vuelos de carga, pues continúan enfocados en maximizar el uso de la Estación Espacial Internacional“.

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Los astronautas de la NASA y los ingenieros de vuelo de la Expedición 65 (desde la izquierda) Mark Vande Hei y Shane Kimbrough desempacan bolsas de carga dentro del módulo de laboratorio Columbus de la ISS (16 de agosto de 2021)

Eso si, la Agencia no descarta tomar una decisión en el futuro sobre devolver artefactos, pero se considerará en función al espacio de carga disponible, dándole prioridad al retorno científico.

Esto significa que cualquier acción que se tome para preservar artículos será meramente “oportunista”, una vez que se hayan completado el resto de las necesidades del programa.

No hay naves capaces de llevar un módulo completo de vuelta a la Tierra

Aunque dentro del plan de transición si se considera un presupuesto para que varios vehículos de carga lleven a cabo la salida segura de la estación, no se incluyó una partida para usar otras naves de suministro y devolver partes históricamente significativas o representativas a la Tierra.

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Los cosmonautas Anton Shkaplerov (izquierda) y Pyotr Dubrov (derecha) en una caminata espacial de siete horas y 11 minutos para equipar el módulo de laboratorio multipropósito Nauka

Este problema ya había sido advertido por la Oficina del Inspector General (OIG) de la NASA en una auditoría de 2018, donde en un informe se mencionaba que los representantes de la NASA “no pudieron explicar quién era el responsable de designar un elemento como bien patrimonial o cómo o por qué era designado así“, concluyendo que “ponían en peligro la preservación de propiedades históricas irremplazables”.

En una actualización, la propia agencia señaló que no era factible desmontar y devolver a Tierra módulos completos o componentes de la ISS, pues presenta importantes desafíos logísticos, financieros, un trabajo sustancial por parte de astronautas y personal en tierra, además de la necesidad de una nave espacial con capacidad similar a la gran bahía de carga del transbordador espacial.

Transbordador EndeavourTransbordador Endeavour

El transbordador espacial Endeavour, acoplado al laboratorio Destiny de la ISS durante la tercera sesión planificada de actividad extravehicular de la misión STS-118

Recordemos que la flota de transbordadores se retiró en 2011 y actualmente la cápsula Dragon de SpaceX puede traer hasta 3,000 kilos de vuelta a la Tierra.

En esta misma actualización lo que si se abordó fue la reutilización de equipos, señalando que se evaluará si algunos componentes internos de la Estación pueden ser de interés para las opciones privadas que reemplazarán a la ISS, aunque de momento no hay propuestas de los proveedores comerciales.

Imágenes: NASA

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