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¿de dónde vienen los olores de las cosas?

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Las flores, la comida, nuestro perfume favorito, la tierra mojada tras la lluvia, nuestras mascotas, el olor propio de cada persona… Los olores nos acompañan en nuestro día a día, nos pueden traer recuerdos preciosos; pero también, cuando son malos olores, fastidiarnos el rato. Hay quien se pregunta de dónde vienen los olores, es decir, ¿cómo es que podemos oler? La realidad es muy complicada, porque tanto el sentido del olfato como el del gusto está muy mezclados, pero vamos a intentar arrojar un poco de luz sobre esta pregunta.

Como decíamos, hay varios tipos de olores, sobre todo los catalogamos en aquellos que nos parecen agradables y los que nos parecen desagradables. Por ejemplo, el petricor, es decir, el olor a lluvia o tierra mojada, es uno de los que más nos gustan. Pero no es el único: las cosas con olor a fresa, chocolate, vainilla o incluso a melocotón son algunos ejemplos. Además, las fragancias o perfumes llevan siglos acompañándonos también. Todo esto nos ha podido llevar en algún momento a preguntarnos cómo se producen los olores.

Nariz, inicio del sentido del olfato

Hemos estudiado en el colegio que la nariz es la encargada de captar los olores, pero el cerebro, como también sucede el resto de sentidos, es el encargado de interpretar la información que le llega. Pero antes de llegar al cerebro, las moléculas odorativas, es decir, las que dan el característico olor a naranja, por ejemplo, tienen que pasar primero por el epitelio olfativo. Este delgado tejido recubre los huesos de la nariz y al final de esta, en la parte más cercana al cerebro, se encuentras las neuronas sensoriales olfativas. «Estas células se conectan directamente al cerebro. Cada neurona olfativa tiene un receptor olfativo», explican desde el Instituto Nacional de Salud de Estados Unidos (NIH, por sus siglas en inglés). Las moléculas liberadas por la naranja estimularían estos receptores olfativos y una vez son detectadas, las neuronas especializadas de la nariz envían las señales al cerebro.

Es el cerebro, como decíamos, el encargado de reconocer el olor. «El número de olores en el medio ambiente es mayor que el número de receptores que tenemos en la nariz. Por lo tanto, cualquier molécula puede estimular una combinación de receptores, y crear una representación única en el cerebro. El cerebro registra cada una de estas representaciones como un olor particular», añaden desde el NIH.

Sentidos del olfato y gusto, muy relacionados

Foto por Sander Dalhuisen en Unsplash

Hemos hablado ya de cómo funciona la nariz, pero ¿cómo se relacionan el sentido del gusto y el del olfato? Las neuronas sensoriales olfativas, además de captar el olor por la nariz, también tienen otra forma de estimularse. Y esta otra forma es mediante «un canal que conecta el techo de la garganta con la nariz», señala el NIH. «Al masticar, los alimentos liberan aromas que llegan a las neuronas sensoriales olfativas a través de este canal». Esta es la manera en la que ambos sentidos se relacionan.

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